• Montse DomínguezMunllonch

Feminist Books."The strange disappearance of Esme Lennox" The Vanishing Act of Esme Lennox (2007)

Updated: Oct 4

Books that every feminist women should read. "The strange disappearance of Esme Lennox" The Vanishing Act of Esme Lennox (2007) of Maggie O'Farell.

Maggie O'Farrell talks about women as the greatest victims of social conventions in this 2007 novel, which intertwines several timelines in its narrative.

We know Esme through her memories of the early nineteenth century, during her childhood with her sister Kitty, in colonial India and then in Edinburgh at the age of 16. Also 61-year-old Esme, a contemporary of Iris, an independent and creative woman who is complex, she receives a call from an old Cauldstone psychiatric hospital one day to be informed that, due to their impending closure, she must take care of her great Aunt Esme Lennox, who will be released after sixty-one years in prison.

As I was preparing this article, I read some reviews and comments on the book. Interestingly, they all agree that O'Farrell talks about social conventions, despair, loss, punishment for rebellion against the established ... but none of those articles affect what, in my opinion, is the true key to this #book: social conventions, despair, loss, and punishment for rebellion flare up with the characters in this novel for one reason only: they are women. Curious that we have this situation so assumed that we are not surprised by it and so we do not see the detail deep inside.

Esme Lennox, the protagonist that gives its title to the novel, is an imaginative girl, happy, different. Features that, far from making her special, they place her in the centre of criticism and the multiple corrections of her family. To make matters even worse, she suffers from a traumatic situation during her adolescence, which is why her family calls her hysterical, they are ashamed of her and they decide to lock her up in a psychiatric centre for 61 years and forget about her.

All the suffering, desolation and injustices that Esme suffers would not be conceivable had the protagonist of the story been a man.

Only a #heteropatriarchal society like the one of the early XIX century, in which #women are controlled, guarded by the #power (#masculine); in which the state (formed by men) exercises #authority in such a way that women are considered the property of the state, in no case being the masters of their own lives, only a society like that one could understand such situation as normal.


O'Farrell goes through some of the cases that Lennox encounters during her internment: a woman who saw her son die in an accident and never recovered, another who didn't want to have children or another who didn't want to marry. All women unsuitable for a society in which they must have a use and a utility: to create families (in the strict reproductive sense, since the man also takes control of that term) and to take care of them (of course only about maintenance and start-up related, since they are excluded from the labour world, so a woman could not be the support of her family).

Only a society that believes that women are inferior beings in need of guidance and control can afford the salvation of enclosing a human being because they are not considered fit for the normal life of the society where she lives. What is not accepted as normal is excluded, hidden or eliminated.

Miguel Lorente, a Spanish forensic expert and specialized in equality policies, talks about what is considered “normal” and “common” in a society where culture has been shaped by excluding the process and invisibilizing 50% of society, women. Lorente grabs the term "hemi culture" where the established order tells us what is right and what is wrong, parameters in which the feminine vision has not been included.

How come we accept it as normal then? How are we not willing to change it?

The translation of the title in Spanish "the strange disappearance" does not show the true intention that is hidden behind the phrase "the act of escape". 61 years after the injustice that Esme is experiencing, it is Iris who acts as a catalyst through her loudness, for her escape. I don't want to make unnecessary spoilers, but the ending is just as disturbing, as surprising and devastating.

Are we much better nowadays? It depends on where we are reading this article. As sad as that. There is still a long way to go, after years and years when women have been another problem to regulate by male power. Years and years in which man has decided and managed our lives according to his usefulness for his own self needs.

It is time to create a world escape plan in which none of us is left behind. We cannot allow ourselves to continue out of the culture, out of society, because, no matter from which side of the world you are reading this, if there is a woman who is being deprived of managing her life freely, they are blocking us all.

We are all one.

We are all Esme Lennox and we all need and deserve to have an act of escape.


What is this #remarkable woman ?

Maggie O'Farrell (born 27 May 1972) is an Irish-British novelist. Her debut novel After You'd Gone received international acclaim and won theBetty Trask Award. Her later novelThe Hand That First Held Mine won the 2010 Costa Novel Award. She has twice been shortlisted for the Costa Novel Award for Instructions for a Heatwave in 2014 andThis Must Be The Place in 2017.

She appeared inWaterstones'25 Authors for the Future. Her memoirI am, I am, I am: Seventeen Brushes with Death reached number one in theSunday Times Bestseller list.

O'Farrell worked as a journalist, both in Hong Kong and as the deputy literary editor ofThe Independent on Sunday. She also taught creative writing at theUniversity of Warwickin Coventry andGoldsmith's Collegein London.



Written by Irene Jezabel Sánchez Masegos Volunteer : Volunteer Content writer in Coachability Foundation

Feminist, republican, commie. Mother, journalist, writer and head of communications and image in a press office department specialized in politics .

Translated by Noèlia Ribó.

Pic by © Maggie O’Farrell and the Guardian





 ☼ ESP VERSION


“La extraña desaparición de Esme Lennox”

The Vanishing Act of Esme Lennox (2007)

Maggie O’Farrell nos habla de las mujeres como mayores víctimas de las convenciones sociales en esta novela publicada en 2007 y que entrelaza varias líneas temporales en su narración.

Conocemos a Esme a través de sus recuerdos de principios del s.XIX en su infancia junto a su hermana Kitty, en la India colonial y después en el Edimburgo de sus 16 años. También la Esme de 61 años, coetánea de Iris, una mujer independiente, creativa, compleja que un día recibe una llamada de un viejo hospital psiquiátrico de Cauldstone para informarle de que, ante su inminente cierre, ella debe hacerse cargo de su tía abuela Esme Lennox, quien será puesta en libertad tras sesenta y un años de internamiento.


Mientras preparaba este artículo he buscado algunas críticas y comentarios sobre el libro. Curiosamente, todos coinciden en que O’Farrrell habla sobre las convenciones sociales, la desesperación, la pérdida, el castigo a la rebelión contra lo establecido… pero ninguno de esos artículos incide en lo que, a mi parecer, es la verdadera clave de este libro; las convenciones sociales, la desesperación, la pérdida y el castigo a la rebelión se ceban con los personajes de esta novela solo por un motivo: son mujeres. Curioso que tengamos tan asumida esta situación, que no asombre y por tanto no veamos el detalle dentro del todo.

Esme Lennox, protagonista que da título a la novela, es una chica imaginativa, feliz, diferente. Características que, lejos de hacerle especial, la sitúan en el centro de las críticas y de los múltiples correctivos de su familia. Para más inri, sufre una situación traumática en su adolescencia, motivo por el que su familia la tilda de histérica, se avergüenza de ella y decide encerrarla y olvidarla en un centro psiquiátrico durante 61 años.

No sería concebible todo el sufrimiento, desolación e injusticias que sufre Esme, en el caso de haber sido un hombre el protagonista de la historia.

Solo una sociedad heteropatriarcal como la de principios del s. XIX en la que la mujer es controlada, custodiada por el poder (masculino); en la que el estado (formado por hombres) ejerce autoridad de tal forma que la mujer es considerada propiedad del estado, en ningún caso dueña de si misma, podría entender como normal una situación semejante.

O’Farrell pasa por encima de algunos casos con los que se encuentra Lennox durante su internamiento: una mujer que vio morir a su hijo en un accidente y nunca se recuperó, otra que no quería tener hijos, otra que no se quería casar. Mujeres inservibles para una sociedad en las que han de tener un uso y una utilidad: formar familias (en el sentido estricto reproductivo, ya que el hombre también se adueña de ese término) y cuidar de ellas (por supuesto en lo que hay mantenimiento y puesta en marcha se refiere, ya que excluidas del mundo laboral una mujer no podía ser sustento de su familia).

Solo una sociedad que cree que las mujeres son seres inferiores necesitados de guía y control puede permitir la salvajada de encerrar a un ser humano por no ser considerado apto para la normalidad de la sociedad donde vive. Lo que no se acepta como normal se excluye, se oculta o se elimina.

Miguel Lorente, forense español y experto en políticas de igualdad, habla de lo considerado “lo normal” confundido con “lo habitual” en una sociedad donde la cultura se ha conformado excluyendo del proceso e invisibilizando al 50% de la sociedad, las mujeres. Lorente empuña el término “hemicultura” donde el orden establecido nos dice qué está bien y qué está mal, unos parámetros en los que la visión femenina no ha sido incluida.

¿Cómo aceptarlo como normal entonces? ¿Cómo no querer cambiarlo?

La traducción del título en castellano “la extraña desaparición” no deja ver la verdadera intención que se esconde detrás de la frase “el acto de fuga”. 61 años después de la injusticia que vive Esme, es Iris quien sirve de catalizador a través de su sonoridad, para su fuga. No quiero hacer spoilers innecesarios, pero el final es tan inquietante, como sorprendente y devastador.

¿Estamos mucho mejor hoy en día? Depende del lugar desde dónde estemos leyendo este artículo. Tan triste como eso. Queda mucho camino por hacer tras años y años en los que la mujer ha sido un problema más a regularizar por el poder masculino. Años y años en los que el hombre ha decidido y gestionado nuestra vida según su utilidad para la suya.

Es el momento de crear un plan de fuga mundial en el que ninguna de nosotras quede atrás. No podemos permitir seguir fuera de la cultura, de la sociedad, porque, leas esto desde el lado del mundo en el que lo estés leyendo, si hay una mujer que está siendo privada de gestionar libremente su vida, nos lo están impidiendo a todas.

Todas somos una.

Todas somos Esme Lennox y todas necesitamos y nos merecemos tener un acto de fuga.



¿Quién es esta relevante mujer ?

Nacida en Coleraine el 27 de mayo de 1972, Maggie O’Farrell es una periodista y escritora irlandesa. Creció en Gales, Escocia, y a los ocho años sufrió una encefalitis que le hizo perder un año escolar. Esta experiencia se vio reflejada en varias de sus novelas. Estudió Literatura Inglesa en el Murray Edwards College.

O’Farrell ha trabajado como periodista en Hong Kong y también como redactora literaria en The Independent. Por otra parte, impartió clases de Escritura Creativa en la Universidad de Warwick y en el Goldsmith’s College.

Por el hecho de ser irlandesa sufrió muchas burlas y vejaciones en Inglaterra, tema que trataría en sus obras a partir del 2013, como es el caso de Instrucciones para una ola de calor. Entre sus libros traducidos al castellano también se pueden encontrar Tiene que ser aquí y La primera mano que sostuvo la mía, entre otros.


Autora : Irene Jezabel Sánchez Masegosa , feminista, republicana, roja. Madre, periodista, escritora y responsable de comunicación e imagen en Gabinete de prensa, especializada en política @jezabelBedman

Fotografía © Maggie O’Farrell and the Guardian

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